Yasuke : l'incroyable histoire du mystérieux samouraï africain

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Il y a près de 500 ans, un homme très grand de taille originaire d'Afrique est arrivé au Japon.

Il deviendra le premier homme né à l'étranger à obtenir le statut de guerrier samouraï.

Son histoire a inspiré deux films produits par Hollywood.

Connu sous le nom de Yasuke, cet homme était un guerrier qui a atteint le rang de samouraï sous le règne d'Oda Nobunaga, un puissant seigneur féodal japonais du XVIe siècle qui fut le premier des trois unificateurs du Japon.

En 1579, son arrivée à Kyoto, la capitale à l'époque, avait provoqué une telle sensation que les gens se bousculaient pour l'apercevoir et certains moururent même écrasés dans le mouvement de foule, selon l'historien Lawrence Winkler.

En moins d'un an, Yasuke avait rejoint les échelons supérieurs de la classe des guerriers japonais, les samouraïs.

Peu de temps après, il parlait couramment le japonais et se battait aux côtés de Nobunaga.

"Sa taille était de 6 shaku 2 sun (environ 1,88m)... il était noir, et sa peau était comme du charbon de bois," un autre samouraï, Matsudaira Letada, le décrit dans son journal en 1579.

La taille moyenne d'un Japonais en 1900 était de 1m57, ce qui fait que Yasuke aurait dominé la plupart des Japonais au XVIe siècle.

A l'époque, les gens étaient généralement plus petits en raison d'une mauvaise alimentation.

Fabrication d'un guerrier

Il n'y a aucune trace de la date ou du pays de naissance de Yasuke.

La plupart des historiens disent qu'il venait du Mozambique, mais certains ont suggéré d'autres pays comme l'Ethiopie ou le Nigeria.

Ce que l'on sait, cependant, c'est que Yasuke est arrivé au Japon avec un jésuite italien du nom d'Alessandro Valignano lors d'une visite d'inspection, et n'apparaît dans l'histoire qu'entre 1579 et 1582.

Certains experts disent qu'il était un esclave, mais c'est difficile à prouver.

Floyd Webb et Deborah DeSnoo, cinéastes travaillant sur un documentaire à son sujet, croient que les affirmations selon lesquelles il était un esclave sont au mieux des spéculations.

"Il aurait été impossible pour Yasuke de se hisser au rang de samouraï en un an seulement sans un passé de guerrier ", dit Mme DeSnoo.

Les samouraïs ont souvent commencé leur formation dès l'enfance.

Amitié avec le seigneur de la guerre

Yasuke a rencontré Nobunaga peu après son arrivée au Japon et il l'a intéressé, disent les cinéastes, en étant un talentueux débatteur.

Yasuke parlait déjà un peu japonais et les deux hommes s'entendaient bien, selon l'universitaire Thomas Lockey, qui a écrit un livre sur Yasuke.

Selon M. Lockey, Yasuke a diverti Nobunaga avec des contes d'Afrique et d'Inde, où M. Lockey pense que Yasuke avait passé quelque temps avant d'aller au Japon.

M. Webb pense qu'en raison de sa maîtrise de la langue japonaise, Yasuke avait déjà un apriori favorable.

"Il n'était pas comme les Jésuites, qui avaient un programme religieux au Japon ", dit M. Webb.

Selon certaines informations, Nobunaga aurait demandé à son neveu de donner une somme d'argent à Yasuke lors de leur toute première rencontre.

L'écrivain franco-ivoirien Serge Bile était si intrigué par l'extraordinaire ascension de Yasuke qu'il a écrit un livre sur le guerrier.

"Cela fait partie du mystère qui entoure ce personnage. C'est pourquoi il me fascine", a-t-il déclaré à la BBC.

Le guerrier africain et le seigneur de guerre japonais avaient beaucoup en commun.

Nobunaga était un grand fan des arts martiaux et passait beaucoup de temps à les pratiquer.

C'était aussi un excentrique qui, selon M. Webb, s'habillait souvent à l'occidentale et recherchait la compagnie de personnes très disciplinées et intelligentes.

"Yasuke portait l'esprit guerrier", dit M. Webb.

Il comprenait le langage culturel du Japon et aimait danser et interpréter l'Utenzi - une forme historique de poésie narrative swahilie célébrant des actes héroïques, ajoute M. Webb.

Cela suggère que Yasuke était peut-être originaire du Mozambique, comme certains historiens le croient, étant donné que le swahili est encore parlé dans certaines régions du nord du pays.

De même, Nobunaga était un amoureux du théâtre Noh - une forme de drame musical classique japonais - et il est largement rapporté qu'il était un mécène des arts.

Nobunaga s'est attaché à Yasuke et l'a traité comme un membre de sa famille.

L'Africain faisait partie d'un groupe très sélectif de personnes autorisées à dîner avec lui.

"Nobunaga a fait l'éloge de la force et de la stature de Yasuke, décrivant sa puissance comme celle de 10 hommes," dit Mme DeSnoo.

La légende continue de vivre

Quand Nobunaga a conféré le rang de samouraï à Yasuke, l'idée d'un samouraï non-japonais n'avait jamais été entendue.

Plus tard, d'autres étrangers obtiendront aussi le titre.

En tant que premier samouraï né à l'étranger, Yasuke a livré d'importantes batailles aux côtés d'Oda Nobunaga.

Il était également présent la nuit fatidique où un des généraux de Nobunaga, Akechi Mitsuhide, s'est retourné contre lui et a mis le feu au palais du seigneur de la guerre, piégeant Nobunaga dans une des pièces.

Nobunaga a mis fin à sa vie en faisant un seppuku, un suicide rituel.

Avant de se suicider, il a demandé à Yasuke de le décapiter et de porter sa tête et son épée à son fils, selon l'historien Thomas Lockley. C'était un signe de grande confiance.

La légende de Yasuke prend fin peu après, en 1582.

La chute de Nobunaga aux mains d'un général traître a entraîné l'exil du premier samouraï noir, peut-être de retour dans une mission jésuite à Kyoto.

Bien que son destin et les dernières années de sa vie demeurent inconnus, Yasuke a vécu dans l'imagination de nombreux Japonais qui ont grandi avec le livre pour enfants primé Kuro-suke (kuro qui signifie "noir" en japonais) de Kurusu Yoshio.

Le livre, qui dramatise la vie de Yasuke, se termine sur une note douce-amère : après que Nobunaga se soit suicidé, Kuro-suke (Yasuke) est conduit dans un temple où il rêve de ses parents en Afrique et pleure.

Le journal de l'industrie du divertissement Variety a rapporté en mai que l'acteur de Black Panther, Chadwick Boseman, jouera Yasuke dans un prochain long métrage.

Ce sera le deuxième film hollywoodien en cours de développement sur la vie de Yasuke.

En 2017, le studio hollywoodien Lionsgate a annoncé qu'il développait un film sur la vie du samouraï noir.

Près de 500 ans plus tard, son parcours hors du commun continue d'émerveiller et d'inspirer les gens.

mercredi 16 octobre 2019

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